viernes, 4 de febrero de 2011

La NASA confirma la existencia de un océano bajo la superficie de Encélado

Astrónomos estadounidenses comprobaron que en una de las lunas de Saturno se encuentra un gran océano subterráneo, con enorme contenido de gas para el desarrollo de la vida microbiana.

Ubicado cerca de los anillos de ese planeta, Encélado contiene vapor de agua, partículas de hielo y compuestos orgánicos, destacan los autores de la investigación, especialistas de la NASA.

 Estudios previos con la sonda espacial Cassini, destinada a las investigaciones en Saturno, demostraron la existencia de carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y diversos hidrocarburos. Hasta ahora las sales de sodio y potasio presentes en los mares no se habían detectado.

Otros descubrimientos del telescopio espacial revelaron que existen altas temperaturas en algunas fisuras del océano. Lo más probable es que ese calor es de origen volcánico que fluye desde el interior, explicó el astronauta Dennis Matson, a cargo de la investigación.

Vapor de agua es despedido hacia el espacio por medio
de las grietas de la superficie de Encélado
Las mareas provocadas por la gravedad de Saturno serían el origen del calor interno de este pequeño satélite

Las poderosas mareas de Saturno en realidad hacen que la forma de Encélado cambie ligeramente a medida que orbita. Los movimientos de flexión en el interior de la luna generan calor (como el calor que se siente en un alambre cuando se lo dobla rápidamente hacia atrás y adelante). En este modelo, fricción interna alimenta la actividad volcánica, que calienta y derrite el hielo.
“Ahora está claro que, sea lo que sea que está produciendo calor, Encélado cumple con muchos requisitos para la vida”, dice Esposito. “Sabemos que tiene un océano líquido, materia orgánica y una fuente de energía. Y encima, conocemos organismos en la Tierra en ambientes similares”.

Quizás en un futuro no muy lejano, descrubramos que no estamos solos en el Universo...

PL
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