viernes, 18 de marzo de 2011

Confirman la existencia de lluvias de metano en Titán

La nave espacial Cassini ha detectado signos de una primavera con lluvias de metano sobre las dunas cercanas al ecuador de Titán, la luna de Saturno, según un estudio dirigido por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel (Estados Unidos) que se publica en la revista 'Science'.

Aunque la luna más grande de Saturno tiene lagos de metano en altas latitudes, sus regiones ecuatoriales son en su mayoría áridas, con amplios territorios de dunas.



Los investigadores han observado canales similares a lechos de río secos en estas regiones pero se cree por norma general que estos son restos de un pasado climático más húmedo.

El equipo, dirigido por Elizabeth Turtle, utilizó el Subsistema de Ciencia de Imágenes de la Cassini y observaron súbitos descensos en la luminosidad de la superficie cercana al ecuador de Titán después del estallido de una nube.

Los autores consideran varias explicaciones posibles para estos cambios, incluyendo tormentas de viento y volcanismo, pero concluyen que la lluvia de una gran tormenta de metano en la región es probablemente responsable del oscurecimiento observado.

Secuencia de imágenes en la zona donde fueron registradas las lluvias

Las observaciones de la Cassini de Titán, de entre 2004 y 2010, suponen sólo alrededor de una cuarta parte de un año de Titán, en concreto el verano avanzado en el sur y el inicio de la primavera en el norte. Además, los modelos atmosférico predicen tales tormentas cercanas al equinoccio.

De forma global, los descubrimientos sugieren que los canales secos observados en bajas latitudes de Titán podrían haber sido creados por las precipitaciones estacionales.

EP
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